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Musique : Herschel, la t?te dans les ?toiles

Cinq nouvelles galaxies, dont la lumi?re a voyag? durant 10 milliards d?ann?es avant d?atteindre la Terre, viennent d??tre d?couvertes (lien) par des chercheurs de l?Agence spatiale europ?enne (ESA). Gr?ce au t?lescope Herschel. Un fabuleux outil baptis? ainsi en hommage ? un grand astronome dont on a oubli? qu?il fut ?galement un… compositeur de qualit?.

N? ? Hanovre le 15 novembre 1738, rien ne pr?dispose Friedrich Wilhelm Herschel, ? devenir un scientifique de premier plan, anobli par le Roi d?Angleterre. Son p?re Isaac, modeste violoniste et hautbo?ste dans une fanfare d?infanterie, donne a ses quatre fils une ?ducation musicale sommaire avant de les diriger vers l??cole militaire pour parfaire leur formation. D?s l??ge de 14 ans, Wilhelm int?gre la musique des Gardes du r?giment de Hanovre au double titre de violoniste et hautbo?ste, comme son p?re. Sans pouvoir s?y adonner, il manifeste d?j? un go?t certain pour les disciplines scientifiques qui sera d?terminant pour son destin.

En 1756 ?clate la Guerre de Sept Ans, premier v?ritable conflit mondial avec ses jeux d?alliance et ses combats r?partis sur trois continents. Envoy? en Angleterre avec son Unit? pour parer une ?ventuelle attaque des Fran?ais, Wilhelm est s?duit par le style de vie britannique et n?a plus qu?une h?te?: quitter la vie militaire. De retour en Basse-Saxe durant l?automne, il parvient, avec l?aide de son p?re, ? se faire d?mobiliser, n?ayant pas sign? d?engagement ferme. Aussit?t il se rend ? Londres o? il trouve un emploi de copiste musical sous le nom anglicis? de William Herschel.

Trois ans plus tard, son avenir bouch?, il part tenter sa chance en province. ? Durham tout d?abord, o? il dirige la musique de la Milice locale tout en entamant une carri?re de compositeur. ? ?dimbourg ensuite, puis ? Newcastle et Pontefract avant de s?installer ? Leeds o? il occupe un poste de directeur de concerts. Nouveau d?part en 1766 pour Halifax. Insatisfait, Herschel n?y demeure toutefois que quelques mois avant de s??tablir dans la superbe ville de Bath o? il devient organiste de la toute nouvelle Octagon Chapel.

Herschel reste dix ans ? Bath. Enfin fix? en un lieu o? il peut donner libre cours ? ses passions, il partage son temps entre la tenue de l?orgue, la composition et… l?astronomie pour laquelle il s?est d?couvert un int?r?t grandissant, d?coulant directement de la proximit? intellectuelle qu?il a tr?s t?t per?ue entre la musique et les math?matiques. En 1771, lors d?un voyage ? Hanovre, il ram?ne sa jeune s?ur Caroline, de douze ans sa cadette. Dot?e d?une jolie voix, la jeune fille est destin?e ? chanter dans les concerts que dirige son fr?re.

L??toile de George

Mais, de plus en plus pris par sa passion pour l?astronomie, William a besoin d?une assistante. Tout naturellement il se tourne vers sa s?ur, et cela d?autant plus facilement que Caroline se passionne ? son tour pour cette discipline scientifique, au point qu?elle d?couvrira plus tard huit com?tes et trois n?buleuses qui lui vaudront un salaire annuel allou? par le roi George III et la reconnaissance de premi?re astronome professionnelle de l?histoire.

En 1777, s?il continue ? composer, Herschel passe, avec l?aide de sa s?ur, de plus en plus de temps ? la connaissance des cieux. Une opini?tret? r?compens?e?: le 13 mars 1781, sur un t?lescope qu?il a lui-m?me mis au point avec l?aide de sa cadette, il d?couvre la 7e plan?te du syst?me solaire. Aussit?t il la baptise Georgium Sidus (L??toile de George) en hommage au roi George III, originaire de la Maison de Hanovre et lui-m?me passionn? d?astronomie. Rebaptis?e depuis Uranus, cette plan?te est la premi?re de l?histoire ? avoir ?t? d?couverte ? l?aide d?un t?lescope.

La nouvelle conf?re ? Herschel une notori?t? consid?rable. Le roi lui alloue, ainsi qu?? sa s?ur, une pension annuelle ??200 livres pour lui, 50 pour elle?? modeste mais suffisante pour que tous deux se consacrent d?sormais uniquement ? l?astronomie. ? la demande du monarque, William et Caroline s?installent en ao?t 1782 pr?s du ch?teau de Windsor, ? Datchet tout d?abord puis, en avril 1786, ? Slough. C?est l? qu?ils construisent, en 1789, le fameux t?lescope g?ant de Herschel, le plus grand du monde avec ses 12 m de longueur et ses 122 cm d?ouverture. Achev? le 28 ao?t 1789, le t?lescope permet, d?s la premi?re nuit d?observation, la d?couverte de deux satellites de Saturne. De nombreuses autres d?couvertes suivront.

Entretemps, le 8 mai 1788, Herschel a ?pous? Mary Pitt ? Upton. Leur unique enfant, John Frederick, lui-m?me futur scientifique de renom, est n? ? Slough dans la r?sidence-observatoire de la famille. Promu Chevalier en 1816 par le prince R?gent ??le futur George IV ? puis nomm? premier pr?sident de la Royal Astronomical Society en 1821, Sir William Herschel meurt honor? et respect? de tous ? Observatory House (Slough) le 25 ao?t 1822 ? l??ge de 83 ans.

Tomb?e dans un total oubli, sa musique a ?t? exhum?e en 2002 par les excellents Mozart London Players dans un superbe CD ?dit? chez Chandos et consacr? ? 6 des 24 symphonies ?crites par Herschel. Outre ces symphonies, on doit ?galement au compositeur une douzaine de concertos pour instruments vari?s, diff?rentes sonates pour clavier seul (orgue ou clavecin), pour harpe ou pour violon et clavier, des sonates en trio pour clavecin, violon et violoncelle, ainsi que des ?uvres de musique sacr?e. On constate, ? l??coute de ses symphonies, qu?Herschel n?a certes pas ?t? un g?nie de la musique ? l??gal des grands noms de son ?poque, mais ses ?uvres n?en sont pas moins s?duisantes, et certains mouvements parfois ?crits dans un style color? qui n?est pas sans rappeler l?un de ses pr?d?cesseurs allemands en Angleterre?: Haendel.

Liens musicaux (Mozart London Players, dirig?s par Matthias Bamert)?:

Symphonie n? 14 en r? majeur, 1er mouvement, allegro

Symphonie n? 12 en r? majeur, 2e mouvement, andante non molto

Symphonie n? 17 en ut majeur, 3e mouvement, allegro assai

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